お茶あれこれ(44)--紅茶の元祖・ラプサンスーチョン

2014-11-17 13:58:16

お茶あれこれ(44)--紅茶の元祖・ラプサンスーチョン

 日差しが弱くなり、冷え込んできた今こそ、体を温める紅茶の出番です。紅茶にはタンパク質や糖質も含まれているため、体を温める効果があります。そのため、冷え性が多い女性に易しいお茶、そして寒い時期によく飲むお茶として知られています。

 世界の紅茶には三大銘茶があり、インドのダージリン、スリランカのウバ、そして中国のキーマンがそれにあたります。キーマンは中国語では「祁門」といい、黄山がある安徽省の銘茶です。キーマンは僅か100年ちょっとの歴史しかないのですが、1915年にパナマで開催された世界食品展で金賞を受賞して「世界の三大紅茶」の1つに名を連ねるようになりました。キーマンの香りはあまりにも独特で、「祁門香」「キーマン香」という言葉まで出来たほどです。

 紅茶の発祥地は中国です。しかし、紅茶の元祖は世界で名を知られているこのキーマンではありません。かつてキーマンを開発する際に元になった福建省の「正山小種」、ラプサンスーチョン。このラプサンスーチョンこそ、紅茶の元祖であり、400年もの歴史があります。

 ラプサンスーチョンは福建省北部、武夷山で生産されている紅茶です。中国特産の松で燻して乾燥させているため、独特な刺激のあるスモーキーな香りがします。何故松で燻すようになったかというと、それは全くの偶然でした。

 16世紀後半、明の時代の終わり頃、中国国内は非常に不安定な状況にありました。軍隊が武夷山近くの村に侵攻し、そこにある茶屋に駐屯しました。その村には多くの農民が烏龍茶の栽培と加工に従事していたため、多くの茶屋があったのです。

お茶あれこれ(44)--紅茶の元祖・ラプサンスーチョン

 ですが、軍隊が侵攻してきた為、茶屋の労働者達はお茶を放置したまま山へ逃げてしまいました。軍隊が去った後に人々が戻ると、茶葉は茶色に変色し、しかも独特の香りを放っていました。暖かく湿度の高い環境下に置かれていたため、茶葉がゆっくりと発酵してしまったのです。

 茶葉を無駄にしたくなかった人々は、乾燥させようとフライパンで茶葉を炒め、さらに乾燥時間を短縮しようと松を燃やして部屋の温度を上げました。この地域で最も一般的だった松が薪(まき)として用いられたのです。その結果、茶葉は松の香りを吸収し、最終的に出来上がった茶葉はこれまでにないすばらしい香りを放つ画期的なお茶でした。

 このお茶が福州で紹介された際、外国の貿易商の注目を集めました。その後ヨーロッパでも大きな注目を集め、最終的にはイギリス皇室への献上品にまでなりました。

 当時初めて紅茶を見た人々は、ラプサンスーチョンの光沢有る黒い色に驚き、烏茶、つまり黒いお茶と呼びました。これが紅茶の英語名Black Teaの語源です。ですがこのお茶を淹れると水が赤くなることから、中国では紅茶と呼ばれました。

 17世紀、ラプサンスーチョンはオランダの商人により、高価な薬として取引され、ヨーロッパにおける紅茶の貿易は彼らが独占していました。1662年にイギリスのチャールズ2世とポルトガルのキャサリン王女が結婚した際、王女は大のお気に入りであるラプサンスーチョンを本国から持参したそうです。彼女のラプサンスーチョンへの情熱が、イギリスにおけるこのお茶の人気を高めたとも言われています。その後もラプサンスーチョンは中国を代表する大変贅沢な飲み物としてイギリスのロイヤルファミリーに愛され続けました。(文:王秀閣)

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