お茶あれこれ(20)ー大紅袍伝承人・王順明先生(1)

2014-05-23 10:05:38

お茶あれこれ(20)ー大紅袍伝承人・王順明先生(1)

 皆さんは10年ほど前に中国で大ブームを巻き起こした大紅袍というお茶をご存じですか。大紅袍は福建省北部武夷山で採れた武夷岩茶(ぶいがんちゃ)の一種なので、青茶であるウーロン茶の一種になります。

 大紅袍、大きいに、紅色の紅に、袍は衣へんに包むと書きますが、「赤いマント」という意味で、昔は大臣しか着用を許されなかった上着のことです。この品種が大紅袍と呼ばれるようになったのには、こんな言い伝えがあります。

 昔、ある秀才が科挙(高級官僚を選抜するための試験)を受けるため、都へと向かっていました。しかしその途中、武夷山を通りかかったあたりで病に倒れてしまいました。幸い、天心寺というお寺の住職が倒れている彼を見つけて連れ帰り、武夷山で採れたお茶を飲ませます。すると、病気は治り元気になったのです。その後、試験を受けた彼は無事に合格し役人となり、さらに皇帝に気に入られて皇女の婿になることになりました。

 彼は、助けてくれた恩返しに、住職に会いにふたたび武夷山を訪れます。時はちょうど岩茶の収穫真っ盛り。人々は猿を使って険しい絶壁にある茶葉を収穫していました。それを、炒って保存し、万能薬として使うのです。彼は、自分が倒れた時にもこのお茶を飲んで治ったことを思い出し、住職に茶葉を分けてもらい皇帝に献上しました。

 皇帝は、これをちょうど腹痛をおこした皇后に飲ませます。すると治ったことから皇帝は大喜びし、大紅袍をその岩茶に対して贈りました。秀才(婿)が皇帝に代わって大紅袍を茶樹にかけました。数時間後、大紅袍を取ってもその三本の茶樹は真っ赤で、まるで大紅袍を掛けたままのようになったといいます。それ以来、この岩茶を武夷山大紅袍と呼ぶようになったということです。

 この三本の大紅袍の茶樹は今も武夷山にあり(樹齢1000年以上といわれています)、観光名所となっています。現在、この茶樹から採れる茶葉は、年にわずか1kg足らずで、ほとんど流通していません。いま大紅袍として取り引きされているのは、これと同じ地域で採れた岩茶です。特にこの香りがすばらしく、七~八杯目でもキンモクセイのような甘い香りを感じることができます。

 先週、北京にある東方国芸国際茶文化交流センターで、嬉しいことに、無形文化遺産に指定された大紅袍の伝統製茶法の伝承人の一人である王順明先生を迎えて、茶会が開かれましたので、取材してきました。

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