お茶あれこれ(16)ー鉄観音や西湖龍井に関する物語

2014-04-25 14:51:42

お茶あれこれ(16)ー鉄観音や西湖龍井に関する物語  お茶あれこれ(16)ー鉄観音や西湖龍井に関する物語

 鉄観音の故郷と呼ばれる安渓には、ある伝説があります。

 今から約200年前、清の乾隆帝の時代のことです。製茶がとても上手な茶農家の魏飲という人がいました。彼は10年間、毎日観音様に三杯のお茶を備え、よい茶ができるようにと祈願していました。ある日魏飲は、こんな夢を見ます。崖のそばを歩いている時に、とてもよい香のする茶の木を見つけ、採ろうとして、崖から落ちてしまうというものでした。彼は夢から覚めた後も、その香りが忘れられずに、山々を探し歩きます。しかしどこにも見つからず、途方に暮れていました。やがて、彼は毎日通っていた観音寺のそばに、夢に出てきたのとまったく同じ茶の木が生えていたことに気付くのです。これは観音様からの贈り物に違いないと、その茶樹を大事に持ち帰り、自分の茶園で栽培することにしました。翌年、採れた茶を丁寧に烏龍茶に加工したところ、とても美しく、手に取るとずっしりとまるで鉄のような重みのある茶にできあがりました。淹れてみると四方に茶の香りが広まり、村人たちが魏飲の家に集まってきました、そして口々に言いました。「これはきっと観音様が魏飲の信心をほめたたえて贈ったものに違いない」と。こうして、魏飲の植えたこの茶の木は鉄観音と呼ばれるようになりました。

 時は清の時代にさかのぼります。乾隆帝が、西南部を視察に訪れた際、杭州龍井地区の獅峰山へも足を運びます。ちょうど、茶摘みの時期にあたり、何人かの若い娘たちが茶を摘んでいました。それがとても楽しそうに見え、乾隆帝も自ら茶摘みを始めます。そこへ、都からの使いがやってきて、乾隆帝の母が倒れたことを伝えるのです。乾隆帝は慌てて茶葉をポケットに入れ、都に帰ります。幸いにして母は、消化不良がもとで食欲が低下し、貧血で倒れただけでした。

 乾隆帝が見舞った際、彼からとてもさわやかな香りがすることに気が付いた母は、何を持っているのかと尋ねます。乾隆帝はポケットに入っていた茶葉を手渡しました。摘んでから何日も経っていたのに、とてもよい香りがすることに驚き、乾隆帝は女官たちにその葉でお茶を淹れさせました。それを母に飲ませたところ、胃もたれがなくなり食欲が出てきたのです。乾隆帝は、その茶を母専用の献上品として指定し、毎年新茶を都へ送るように命じました。

 それ以来、西湖龍井は庶民には手の届かないお茶として知られるようになりました。かつて乾隆帝が献上茶として指定した茶の木は、現在も18株残っており、この木から採れる龍井茶は、毎年100gあたり数十万円の値で取り引きされているそうです。

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