4月11日 北京原人遺跡・周口店

2014-04-11 21:28:15 CRI

 一時間目 世界文化遺産、北京原人遺跡・周口店

4月11日 北京原人遺跡・周口店

 周口店は、北京の中心部から南西へ約50キロ、燕山の支脈と河北省の平原が繋がる地点にある1つの村です。

 1914年、スウェーデンの地質学者・アンダーソンは、鉱業顧問として中国にやってきました。周口店に化石があると知った彼は、ここで発掘作業を始めました。1921年から1923年の間、数多くの動物の化石を発掘し、スウェーデンへ持ち帰って整理や補修を行いました。1926年に、持ち帰った化石を整理しているうちに、ヒトの奥歯の化石を見つけました。この発見により周口店は一躍、世界の人類学研究者から注目を集めました。

 当時の北京協和医学院の解剖学部主任であったカナダ人の人類学者・ブラックは1927年、周口店から再びヒトの奥歯を発掘し、その新発見の人種を(中国猿人北京種、北京原人)と命名。これにより、世界の考古学界に「北京原人」の名が知れ渡ったのです。

 1929年12月2日、それは特別な1日となりました。中国の若き考古学者・裴文中が率いる発掘グループは、周口店で、2年前に発掘された地層をさらに掘り進めていました。午後4時すぎ、予期せぬ大きな発見がありました。北京原人のほぼ完全な頭蓋骨化石が、硬い土の中から現れたのです。

 北京原人の脳頭蓋は低く平らで、頭蓋骨は9.7ミリと現代人より2倍ほど厚く、頭蓋容積は約1075ミリリットルと、現代人の平均容積の80%に相当しました。その結果、北京原人は「サルからヒトにいたる」過程に位置し、より現代人に近い性質を持つことが明らかになりました。周口店は、世界における生物進化論の「一里塚」となったのです。

 半世紀以上もの間、考古学関係者は周口店の北京原人遺跡で、たえず発掘を続けてきました。彼らは、40メートルほどの厚さの灰と燃えさしからなる地層を深く掘り進めました。

 現在までに発見されたのは、原人のほぼ完全な頭蓋骨6、頭蓋骨の破片12、下顎骨15、歯157、大腿骨の断片7、脛骨1。これら北京原人の化石は、約40体もの老若男女に分類されました。

 専門家たちは出土した骨格化石を研究し、次のような結論を出した。北京原人が生息したのは今から約50万年前で、直立猿人に属します。手足の骨は頭骨より進歩しており、現代人と似ていますが、脳頭蓋が低く、前後方向に長いなど頭蓋骨に多くの原始性を残しているなど。推定によれば、北京原人の男性の身長は約156センチ、女性の身長は約144センチ。古人類学者によれば、彼らの寿命は短く、その68.2%が14歳以前に死亡。50歳まで生きられたのは、わずか4.5%でした。

 周口店遺跡の洞穴の中には、さらに5カ所の灰と燃えさしの地層と3カ所の灰の堆積物、焼かれた骨が数多く発見されました。この地層の厚さは最大で6メートル。そこからは、北京原人が火を利用したばかりか、火種を保存していた事実がうかがえます。火を使い、その保存方法を学んでいたのは、人類が動物から文明世界に入る重要な「目じるし」です。北京原人遺跡で、火を利用していたという発見は、人類の歴史をさらに数十万年繰り上げたのです。

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